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De crues, en marécages jusqu'à Port Napoléon

Port St Louis du Rhône, la ville qui naît et renaît des catastrophes

Les impôts prélevés après la terrible crue du Rhône de 1711 ont abouti à la création de la ville de Port Saint Louis du Rhône. Florissante, elle a été frappée par la crise économique mais revient aujourd'hui à la vie.

 

Hiver 1711 : la crue est si importante que le Rhône change de lit ! Il déménage sur 25 km, entre Chamone et la mer. Les riverains, dont les biens se trouvent sur le nouveau parcours, perdent tout.

Le Conseil du Roi, qui souhaite les indemniser, cherche de l'argent. Il crée un impôt ad hoc : à partir de 1723 le Lyonnais, le Dauphiné, le Languedoc et la Provence doivent payer une taxe sur le transport du sel par les voies navigables. Ce péage sert aussi à financer l'endiguement du nouveau bras du fleuve, et, en 1737, la construction de la tour Saint Louis près d'une chapelle dédiée au bon roi que l'Evêché vient de consacrer.

M.M. de Vacquières, subdélégué de l'intendant de Provence, et Sénez, ingénieur du roi, dirigent les travaux sans savoir que cette tour va engendrer une ville.

 

A l'embouchure du Rhône, cette tour a trois vocations : phare, poste de douane et protection contre les pillards.Port Saint  Louis du Rhône : A l'embouchure du Rhône, la tour St  Louis a trois vocations : phare, poste de douane et protection contre  les pillards. Elle s'arme de deux ou trois canons gardés par quelques hommes invalides. A l'abri de sa présence rassurante, des pêcheurs construisent des cabanes.
Vient la Révolution. En 1789, les Provençaux la débaptisent et la nomment Tour des Embouchures, puis tour Monnaidière du nom des révolutionnaires d'Arles, les Monnaidiers, qui se réunissent rue de la Monnaie.

La tour récupère son nom d'origine après la révolution. Le Génie militaire l'occupe avant de céder la place aux Ponts et Chaussées.
En 1802, Napoléon Bonaparte décrète la construction du canal d'Arles. Les travaux durent 70 ans. !

A cette époque, il n'y a là que des marécages infestés de moustiques. La malaria décime les équipes d'ouvriers de ce gigantesque chantier. Ce qui n'empêche pas Napoléon III de lancer le creusement du canal Saint Louis. Destiné à permettre l'échange des bateaux jusqu'à 6 m de tirant d'eau entre le golfe de Fos et les eaux douces navigables, il comprend un canal de 50 m de large, un bassin de 6 ha et une écluse de 160 m de long sur 22 m de large.

 

Premier coup de pioche en 1864. En 1871 l'ouvrage est ouvert à la circulation mais le chantier dure encore trois ans. L'installation de la Compagnie Générale de Navigation en 1880 lance le port. La ligne de chemin de fer Arles Port Saint Louis, mise en service en 1887, fait affluer les industriels. La commune, à cheval sur Arles et Fos, devient indépendante en 1904. Suit un demi-siècle d'essor dont l'apogée se situe dans les années 1960.

Mais au début des années 70, quand l'état décide de créer le complexe portuaire et industriel de Fos, commence le déclin de Port Saint LouisPort St Louis du Rhône: A la création du complexe portuaire et industriel de Fos sur MEr, commence le  déclin de Port Saint Louis, comme en témoignent aujourd'hui les nombreuses friches industrielles, vestiges de l'âge d'or.

 

Premier pas vers le renouveau, le bassin central, presque vide de bateaux de commerce, devient un beau port de plaisance en 1992Port Saint Louis du Rhône : Premier pas vers le renouveau, le  bassin central, presque vide de bateaux de commerce, Port Saint Louis du  Rhône devient un beau port de plaisance en 1992. Profitant de espaces vacants, s'installent chantiers nautiques et ports à sec, notamment Port Napoléon, devenu le plus grand salon permanent du bateau d'occasion en Méditerranée.
Et la tour ? Depuis 1973, la commune gère ce monument emblématique. Restaurée, elle abrite l'office de tourisme. Elle est inscrite à l'inventaire des monuments historiques depuis 1942.

PORT NAPOLEON : BIENVENUE CHEZ LES MOCOS

Des terrains plats en partie aménagés, des chenaux sécurisés, des autorités locales motivées, des programmes européens d'aide à la réhabilitation économique... tout y était.

L'idée est venue du Nord de l'Europe, de gens qui savent ce que beau temps veut dire.
Quitter Londres, Amsterdam ou Bruxelles et être quelques heures après sur la belle bleue, le rêve devenait possible : un coup de fil et le bateau est mis à l'eau. Des outils de levage peuvent manipuler de très grosses unités, y compris les plus grands catamarans.

Des travaux à faire ? Tous les corps de métier sont là pour faire le travail pendant l'hiver. Une restauration importante ? Des hangars immenses et sécurisés, la possibilité d'entreprendre un chantier de plusieurs années s'il le faut. Sur place, on peut manger et dormir dans des petits bungalows simples et pas chers, ou dans son camping car.

 

Le chantier a le label "port propre", on s'y promène en vélo ou en voiture électrique.
Port à sec et port à flot, c'est aussi un lieu de vente et d'achat de bateaux neufs et d'occasion, bureau d'expertise à l'appui.

Cabotages magazine, créateur du Nautourisme, revisite le nautisme et le tourisme côtiers en Méditerranée